Realidade Virtual - Uma Nova Ferramenta Terapêutica

Fonte: Cade Metz - The NY Times
Realidade Virtual - Uma Nova Ferramenta Terapêutica

SAN FRANCISCO - Dawn Jewell recentemente tratou um paciente assombrado por um acidente de carro. O paciente desenvolveu ansiedade aguda nos cruzamentos das ruas onde ocorreu o acidente, incapaz de dirigir em uma rota que carregava tantas lembranças dolorosas.

Então, o Dr. Jewell, um psicólogo no Colorado, tratou o paciente através de uma técnica chamada terapia de exposição, fornecendo orientação emocional ao revisitar junto com o paciente a interseção.

Mas eles não voltaram fisicamente para o local. Eles o revisitaram através da realidade virtual.

O Dr. Jewell está entre um punhado de psicólogos testando um novo serviço de uma start-up do Vale do Silício chamado Limbix que oferece terapia de exposição através do Daydream View, o headset do Google que funciona em conjunto com um smartphone.

"Fornecer exposição de maneira que os pacientes se sintam seguros", disse ela. "Nós podemos ir a uma localização juntos, e os pacientes podem me dizer o que eles estão sentindo e o que eles estão pensando".

O serviço recria locais ao ar livre usando um outro produto do Google, o Street View, um vasto banco de dados on-line de fotos que oferece cenas panorâmicas de estradas e outros locais ao redor do mundo. Usando essas cenas de rua virtuais, o Dr. Jewell tratou um segundo paciente que lutou com ansiedade depois de ser ferido por outra pessoa fora de um prédio local.

O serviço também é projetado para fornecer tratamento de outras maneiras, como levar os pacientes ao topo de um arranha-céus virtual para que eles possam enfrentar o medo de alturas ou um bar virtual para que eles possam enfrentar um vício em álcool.

Apoiado pela firma de capital de risco Sequoia Capital, Limbix tem menos de um ano de idade. Os criadores de seu novo serviço, incluindo seu executivo-chefe e co-fundador, Benjamin Lewis, trabalharam nos esforços seminais de realidade virtual no Google e no Facebook.

O hardware e o software com os quais eles estão trabalhando ainda são muito jovens, mas a Limbix desenvolve mais de duas décadas de pesquisa e ensaios clínicos envolvendo realidade virtual e terapia de exposição. Numa altura em que os headsets muito parecidos com o Daydream e o Oculus do Facebook ainda estão lutando para encontrar uma ampla audiência no mundo dos jogos - e muito menos outros mercados - a psicologia é uma área onde tecnologia e especialistas médicos acreditam que esta tecnologia pode ser um benefício.

Já em meados da década de 1990, os ensaios clínicos mostraram que esse tipo de tecnologia poderia ajudar a tratar fobias e outras condições, como o transtorno de estresse pós-traumático.

Tradicionalmente, os psicólogos trataram essas condições, ajudando os pacientes a imaginar que estão enfrentando um medo, criando mentalmente uma situação em que podem enfrentar suas ansiedades. A realidade virtual leva um passo adiante.

"Nós nos sentimos muito confiantes que a terapia de exposição usando V.R. Pode complementar o que a imaginação de um paciente sozinho pode fazer ", disse Skip Rizzo, psicólogo clínico da Universidade do Sul da Califórnia, que explorou essa tecnologia nos últimos 20 anos.

Barbara Rothbaum ajudou a pioneirar a prática na Escola de Medicina da Universidade de Emory em Atlanta e seu trabalho gerou uma empresa chamada Virtually Better, que há muito ofereceu ferramentas de terapia de exposição de realidade virtual para alguns médicos e hospitais através de um tipo de headset mais antigo. De acordo com um ensaio clínico que ela ajudou a construir, a realidade virtual foi tão eficaz quanto viagens aos aeroportos no tratamento do medo de voar, com 90 por cento dos pacientes eventualmente conquistando suas ansiedades.

Essa tecnologia também tem sido eficaz no tratamento do transtorno de estresse pós-traumático entre veteranos. Ao contrário dos tratamentos construídos unicamente na imaginação, disse o Dr. Rothbaum, a realidade virtual pode forçar os pacientes a enfrentar seus traumas passados.

"O TEPT é uma desordem de evasão. As pessoas não querem pensar sobre isso ", disse ela. "Precisamos que eles se envolvam emocionalmente, e com a realidade virtual, é mais difícil para eles evitar isso".

Agora, headsets como o Daydream do Google, que funcionam em conjunto com os smartphones comuns, e o Oculus do Facebook, o headset autônomo de $400 que provocou o ressurgimento recente em tecnologias de realidade virtual, poderia potencialmente trazer esse tipo de terapia para um público muito mais amplo.

Virtually Better construiu sua tecnologia para hardware de realidade virtual que vendeu por vários milhares de dólares. Hoje, a Limbix e outras empresas, incluindo uma start-up espanhola chamada Psious, podem oferecer serviços que são muito menos dispendiosos. Esta semana, Limbix está começando a oferecer suas ferramentas para psicólogos e outros terapeutas fora do teste inicial. O serviço é gratuito por enquanto, com a empresa planejando vender ferramentas mais avançadas em algum momento.

Em cima de um arranha-céus virtual, por exemplo, pode causar ansiedade, mesmo naqueles que estão relativamente confortáveis ​​com alturas. Os especialistas alertam que um serviço como o oferecido por Limbix requer a mão orientadora de psicólogos treinados enquanto ainda está em desenvolvimento.

Limbix combina conhecimentos técnicos e médicos. Um dos principais funcionários, Scott Satkin, é um pesquisador de robótica e inteligência artificial que trabalhou no projeto Daydream no Google. Limbix também trabalha com seu próprio psicólogo, Sean Sullivan, que continua a praticar a terapia em San Francisco.

O Dr. Sullivan está usando o novo serviço para tratar os pacientes, incluindo um jovem que recentemente desenvolveu medo de voar, algo que causa ansiedade simplesmente quando ele fala sobre isso. Usando o serviço ao lado do Dr. Sullivan, o jovem, que pediu que seu nome não fosse citado por motivos de privacidade, passou várias sessões visitando um aeroporto virtual e, eventualmente, voando em um avião virtual.

De certa forma, o jovem disse, o serviço ainda não é perfeito. Como as cenas do Street View, o Dr. Jewell usa no tratamento de seus pacientes, parte dessa realidade virtual é estática, construída a partir de imagens estáticas. Mas, como o resto do mercado da realidade virtual, essas ferramentas ainda estão evoluindo para cenas mais realistas.

E mesmo em sua forma atual, o serviço pode ser convincente. O jovem recentemente fez um vôo em todo o país - aqui no mundo real.

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