Por que Respirar Profundamente pode Manter a Calma

Fonte: Gretchen Reynolds - The NY Times
Por que Respirar Profundamente pode Manter a Calma

Por gerações, as mães têm incentivado as crianças a respirar longa e profundamente para combater a ansiedade. Uma longa tradição de meditação também usa respiração controlada para induzir a tranqüilidade.

Agora cientistas da Universidade de Stanford podem ter descoberto pela primeira vez por que respirar fundo pode ser tão calmante. A pesquisa, em um grupo minúsculo de neurônios no fundo dos cérebros de ratos, igualmente sublinha quão intrincadas e sutis são as ligações do nosso corpo entre respirar, pensar, comportar-se e sentir.

A respiração é um dos processos mais essenciais e elásticos do corpo. Nossas respirações ocorrem constantemente e ritmicamente, de forma semelhante ao batimento constante de nossos corações. Mas, embora geralmente não possamos mudar o ritmo dos nossos corações por escolha, podemos alterar como respiramos, em alguns casos conscientemente, como segurando a respiração, ou com pouca volição, como suspirar, ofegar ou bocejar.

Mas como a mente e o corpo regulam a respiração e vice-versa no nível celular permaneceu em grande parte misterioso. Mais de 25 anos atrás, pesquisadores da Universidade da Califórnia em Los Angeles descobriram pela primeira vez um pequeno pacote de cerca de 3.000 neurônios interligados dentro dos troncos dos animais, incluindo pessoas, que parecem controlar a maioria dos aspectos da respiração. Eles apelidaram esses neurônios de marcapasso respiratório.

Nos anos que seguintes, porém, poucos progressos foram feitos para entender com precisão como essas células funcionam.

Mas, recentemente, um grupo de cientistas em Stanford e outras universidades, incluindo alguns dos pesquisadores da U.C.L.A., começaram a usar sofisticadas novas técnicas genéticas para estudar os neurônios individuais no marcapassos. Ao monitorar microscopicamente diferentes proteínas produzidas pelos genes em cada célula, os cientistas poderiam agrupar os neurônios em "tipos".

Eles eventualmente identificaram cerca de 65 tipos diferentes de neurônios no marcapasso, cada um presumivelmente com uma responsabilidade única para regular algum aspecto da respiração.

Os cientistas confirmaram essa idéia em um notável estudo publicado no ano passado na Nature, no qual eles criaram ratos com um único tipo de célula de marcapasso que poderia ser desabilitada. Quando eles injetaram os animais com um vírus que matou apenas as células, os ratos pararam de suspirar, descobriram os pesquisadores. Ratos, como as pessoas, normalmente suspiram a cada poucos minutos, mesmo se nós e eles não estão cientes de fazê-lo. Sem instruções dessas células, o suspiro parou.

Mas esse estudo, embora literalmente de tirar o fôlego, levantou novas questões sobre as capacidades de outros neurônios no marcapasso.

Assim, para o mais novo estudo, que foi publicado recentemente na Science, os pesquisadores desativaram cuidadosamente outro tipo de neurônio relacionado à respiração em camundongos. Depois, os animais pareciam inalterados. Eles suspiraram, bocejaram e de outra forma respiraram como antes.

Mas quando os ratos foram colocados em gaiolas desconhecidas, que normalmente iria incitar a exploração nervosa e fazê-los farejar muito - uma forma de respiração rápida - os animais sentaram serenamente e ficaram se arrumando.

"Eles ficaram incrivelmente tranquilos, para os ratos", diz o Dr. Mark Krasnow, um professor de bioquímica em Stanford que supervisionou a pesquisa.

Para entender melhor por que, os pesquisadores olharam para o tecido cerebral dos ratos para determinar se e como os neurônios com deficiência poderiam se conectar a outras partes do cérebro.

Descobriu-se que os neurônios em questão mostraram links biológicos diretos para uma parte do cérebro que é conhecida por estar envolvido na excitação. Esta área envia sinais para várias outras partes do cérebro que, juntas, nos direcionam para acordar, estar alerta e, às vezes, tornar-se ansioso ou frenético.

Nos calmos ratos, esta área do cérebro permaneceu quieta.

"O que pensamos que estava acontecendo" era que os neurônios com deficiência normalmente iria detectar a atividade em outros neurônios dentro do marcapasso que regulam a respiração rápida e o farejar, diz o Dr. Kevin Yackle, agora professor da Universidade da Califórnia, em San Francisco, que , como um pesquisador de pós-graduação em Stanford, liderou o estudo.

Os neurônios desativados alertariam o cérebro de que algo potencialmente preocupante estava acontecendo com o rato, já que ele estava cheirando, e o cérebro deve começar a aumentar o sistena de preocupação e pânico. Então, algumas tentativas de farejar podem resultar em um estado de ansiedade que, em um rápido loop feedback, faria o animal farejar mais e tornar-se cada vez mais ansioso.

Ou, sem esse mecanismo, permaneceria tranquilo, um rato Zen.

A implicação deste trabalho, tanto Dr. Krasnow e Dr. Yackle dizem, é que respirar profundamente é acalmar porque não ativa os neurônios que se comunicam com o centro de excitação do cérebro.

Se a respiração profunda tem seu próprio conjunto separado de neurônios reguladores e se esses neurônios falam com partes do cérebro envolvidas no acalmar e pacificar o corpo ainda é desconhecido, embora os cientistas planejam continuar estudando a atividade de cada um dos subtipos de neurônios dentro do marcapasso. Esta área de pesquisa está em sua infância, diz Yackle.

Também até agora a pesquisa envolve ratos em vez de pessoas, embora sejamos conhecidos por ter marcaoassos respiratórios que se assemelham muito aos dos roedores.

Mas ainda que preliminar, esta pesquisa reforça um axioma antigo, Dr. Krasnow diz. "As mães provavelmente tinham razão o tempo todo", diz ele, "quando nos disseram para parar e respirar fundo quando ficamos chateados."

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