É Hora de Enfrentar os Fatos, América: Máscaras Funcionam

O conselho oficial tem sido confuso, mas a ciência não é difícil de entender. Todos devem se cobrir.

Ferris Jabr - Wired Magazine
É Hora de Enfrentar os Fatos, América: Máscaras Funcionam

Quando você olha fotos de americanos durante a pandemia de gripe de 1918, um dos aspectos se destaca acima de tudo: máscaras. O tecido, geralmente gaze branca, cobre quase todos os rostos. Em todo o país, especialistas em saúde pública recomendaram o uso universal de máscaras, e algumas cidades ordenaram que os moradores os usassem sob pena de multa ou prisão. A Cruz Vermelha fez milhares de máscaras de pano e as distribuiu gratuitamente. Os jornais publicaram instruções para costurar máscaras em casa. "Faça qualquer tipo de máscara ... e use-a imediatamente e o tempo todo", implorou o comissário de saúde de Boston. "Até um lenço no rosto é melhor do que nada."

Após a pandemia de 1918, o uso profilático de máscaras entre o público em geral caiu em desuso nos Estados Unidos e em grande parte do Ocidente. Os Centros de Controle e Prevenção de Doenças dos EUA quase nunca aconselharam pessoas saudáveis ​​a usar máscaras em público para prevenir a gripe ou outras doenças respiratórias. Nos últimos meses, com os suprimentos médicos perigosamente diminuídos, o CDC, o cirurgião americano Jerome Adams e a Organização Mundial da Saúde instaram as pessoas a não comprar máscaras, alegando paradoxalmente que as máscaras são essenciais para a segurança dos profissionais de saúde e incapazes. de proteger o público do Covid-19.

Recentemente, alguns especialistas contestaram esse conselho contraditório. Eles propõem que o uso generalizado de máscaras é uma das muitas razões pelas quais China, Japão, Coréia do Sul e Taiwan controlaram os surtos de coronavírus com muito mais eficácia do que os EUA e a Europa. "É claro que as máscaras funcionam", escreveu o sociólogo Zeynep Tufekci em um editorial do New York Times. "Seu uso sempre foi recomendado como parte da resposta padrão ao estar próximo de pessoas infectadas". O especialista em saúde pública Shan Soe-Lin e o epidemiologista Robert Hecht fizeram um argumento semelhante no Boston Globe: “Precisamos mudar nossa percepção de que as máscaras são apenas para pessoas doentes e que é estranho ou vergonhoso usar uma… Se mais pessoas usaram a máscara se tornaria uma norma social e um bem para a saúde pública. ” Na semana passada, George Gao, diretor-geral do Centro Chinês de Controle e Prevenção de Doenças, disse que os EUA e a Europa estão cometendo um "grande erro" ao não dizer ao público para usar máscaras durante a pandemia em curso.

É inequivocamente verdade que as máscaras devem ser priorizadas para os profissionais de saúde de qualquer país que sofrem com a falta de equipamentos de proteção individual. Mas as reivindicações e diretrizes conflitantes sobre seu uso levantam três questões de extrema urgência: as máscaras funcionam? Todo mundo deveria usá-los? E se não houver máscaras de grau médico suficientes para o público em geral, é possível fazer um substituto viável em casa? Décadas de pesquisas científicas, lições de pandemias passadas e senso comum sugerem que a resposta para todas essas perguntas é sim.

Os dois tipos de máscaras mais utilizados são os respiradores N95 e as máscaras cirúrgicas. Normalmente, as N95s são redondas ou em formato de bico de pato e, quando devidamente ajustados, formam uma vedação firme ao redor do nariz e da boca. Rígidas e ajustadas, podem ser desconfortáveis ​​de usadas por longos períodos de tempo. As máscaras cirúrgicas, também chamadas de máscaras de procedimento quando usadas fora da sala de operações, geralmente são retângulos plissados ​​e macios, presos ao rosto com cordas ou presilhas e puxados sob o queixo. Embora sejam mais confortáveis ​​que as N95, também são mais soltos, permitindo que mais ar vaze pelas laterais. As máscaras cirúrgicas e as N95s contêm uma malha interna de pequenas fibras plásticas que funcionam como um filtro. E ambas as máscaras são descartáveis ​​por design, geralmente descartadas sempre que ficam muito molhadas, sujas ou danificadas.

As máscaras reduzem a propagação de doenças infecciosas, capturando micróbios expelidos pelo usuário e protegendo o usuário dos micróbios em seu ambiente. Quando tossimos, espirramos, conversamos ou simplesmente respiramos, emitimos uma nuvem de ar e gotículas, que são compostas em grande parte de saliva, muco, sais e - se estivermos infectados - micróbios potencialmente perigosos. A menor dessas gotículas, às vezes chamadas de aerossóis, pode pairar ou flutuar no ar por horas, potencialmente expondo quem entra no espaço aéreo. Gotas maiores podem viajar apenas alguns metros - ou até 6 metros, se impulsionadas por um espirro - antes de cair no chão ou em outra superfície, como a pele ou as roupas de alguém.

Os respiradores foram projetados originalmente para proteger mineiros, bombeiros e soldados contra poeira, fumaça, toxinas e outras partículas nocivas no ar. As N95s são assim chamados porque filtram 95% das partículas com um diâmetro de 0,3 mícrons, que são as partículas mais difíceis de reter. Pense no filtro em uma máscara, não como uma peneira, mas como um matagal - um denso emaranhado de filamentos minúsculos. Para fazer isso, as partículas devem fluir perfeitamente com as correntes de ar, tecendo em torno de cada obstrução. Partículas grandes são muito pesadas para girar rapidamente, então elas quebram. Partículas extremamente pequenas são atingidas por moléculas de ar individuais, saltando como pinball e colidindo com filamentos. As partículas de 0,3 mícrons de largura são do tamanho certo para transportar uma corrente de ar através do labirinto fibroso de um filtro, mas ainda é possível frustrá-las com voltas e reviravoltas suficientes.

Como as N95 bloqueiam a grande maioria das partículas que tentam passar por elas, são barreiras formidáveis ​​contra micróbios. No contexto, a bactéria que causa o antraz tem 0,8 mícrons de largura e 1,4 mícrons de comprimento, enquanto os vírus influenza e coronavírus geralmente estão entre 0,08 e 0,12 mícron. Mas os micróbios expulsos do trato respiratório de alguém raramente ficam nus: as gotículas que eles viajam variam em tamanho de 0,6 a mais de 1.000 mícrons.

Embora as máscaras cirúrgicas não sejam hermeticamente fechadas como as N95, os filtros que elas contêm ainda são um grande impedimento para os micróbios. O CDC e outras agências de saúde costumam dizer que as máscaras cirúrgicas captam apenas jatos de fluidos corporais e gotículas respiratórias muito grandes e que não conseguem filtrar minúsculas partículas infecciosas. Mas isso simplesmente não é verdade.

Para um estudo de 2009 sobre a transmissão da gripe, nove voluntários infectados tossiram cinco vezes em uma placa de Petri enquanto usavam máscara cirúrgica, respirador N95 ou nenhuma cobertura. Quase toda vez que alguém tossia sem máscara, o vírus da gripe aparecia na placa, mas nenhum vírus foi encontrado quando os voluntários usavam qualquer tipo de máscara. Da mesma forma, em um estudo ainda em revisão, 246 participantes com sintomas de infecção respiratória respiraram em um dispositivo de coleta de gotículas chamado Gesundheit-II por 30 minutos. Quando os voluntários estavam com a boca nua, o coronavírus foi detectado em 30 a 40% de suas gotículas amostradas; quando usavam máscara cirúrgica, nenhum coronavírus foi detectado. Outro estudo usando um manequim realista que simulava a respiração humana concluiu que, ao contabilizar vazamentos, uma máscara cirúrgica pode filtrar pelo menos 60% das partículas de 0,3 mícron. Um estudo semelhante com manequins demonstrou que as máscaras cirúrgicas reduzem em seis vezes a exposição ao vírus da influenza em aerossol, em média.

Os cientistas também testaram se as máscaras reduzem a infecção em ensaios clínicos randomizados. Os resultados desses estudos são inconsistentes: muitos não conseguem encontrar suporte definitivo para o uso de máscaras, mas alguns são um tanto encorajadores. Nem o desinfetante para as mãos nem as máscaras faciais produziram um efeito estatisticamente significativo nas taxas de doenças semelhantes à influenza entre 1.437 estudantes universitários em Michigan; juntos, no entanto, eles reduziram a taxa em 35 a 51%. Da mesma forma, as máscaras cirúrgicas pareciam reduzir a propagação da gripe em 84 residências em Berlim, quando foram usadas 36 horas após os sintomas.

Como muitos estudos encontram apenas um benefício marginal ou nenhum, algumas agências de saúde decidiram não recomendar máscaras ao público em geral. Mas a inconsistência de estudos randomizados não nega a evidência física robusta de que as máscaras bloqueiam gotículas respiratórias e micróbios. Em vez disso, esses estudos enfatizam que a eficácia de uma máscara depende de como ela é usada. Em um estudo com 143 famílias em Sydney, pessoas que usavam máscaras cirúrgicas de forma diligente reduziram seu risco diário de infecção respiratória em cerca de 60 a 80%, mas menos da metade dos participantes manteve a rotina exigente.

De fato, essa mesma questão foi citada (e até exagerada) pelas autoridades de saúde para dissuadir o público de usar máscaras. "As pessoas que não sabem usá-las adequadamente tendem a tocar muito o rosto e, na verdade, podem aumentar a disseminação do coronavírus", disse Jerome Adams à Fox & Friends no início de março. No entanto, na mesma entrevista, Adams descreveu quantos segundos são necessários para lavar corretamente as mãos. O CDC e a OMS investiram recursos consideráveis ​​em inúmeros sites, tweets e vídeos que incentivam a lavagem frequente das mãos e demonstram meticulosamente a técnica adequada. Se é possível educar o público sobre uma melhor higiene das mãos, por que não ensiná-los a usar máscaras também?

Enquanto isso, vários estudos testaram o desempenho de máscaras improvisadas em materiais domésticos. Um artigo de 2008 constatou que as máscaras feitas de toalhas de cozinha eram quase metade da proteção que as máscaras cirúrgicas. Para um estudo publicado em 2013, os cientistas compararam a eficiência da filtragem de máscaras cirúrgicas feitas de linho, seda, cachecol, toalha de cozinha, fronha, saco de aspirador de pó e máscaras que os voluntários fizeram com camisetas 100% algodão. A máscara cirúrgica teve melhor desempenho, seguida pela bolsa do aspirador e pela toalha de cozinha, mas as últimas eram grossas e rígidas demais para serem usadas por longos períodos de tempo. As máscaras da camiseta eram confortáveis, porém, e um terço tão eficazes quanto as máscaras cirúrgicas. "Nossas descobertas sugerem que uma máscara caseira deve ser considerada apenas como último recurso", escreveram os autores, "mas seria melhor do que nenhuma proteção". Um estudo de 2010 chegou a uma conclusão quase idêntica.

A evidência coletiva faz um forte argumento para o uso universal de máscaras durante uma pandemia. Máscaras não substituem outras intervenções; eles sempre devem ser usados ​​em combinação com distanciamento social e higiene das mãos. Mas mesmo durante um bloqueio, algumas pessoas precisam deixar suas casas para tarefas essenciais, como comprar alimentos e remédios. Com doenças como o Covid-19, muitos indivíduos podem estar infectados, mas assintomáticos, espalhando o vírus sem perceber. Paralelamente, algumas pessoas saudáveis ​​talvez não consigam se isolar adequadamente de parceiros infectados, familiares e colegas de casa. Máscaras podem ajudar a reduzir a propagação da doença em todos esses cenários. "As máscaras funcionam em ambas as direções", explicou o virologista Julian Tang. "Se todo mundo usa uma máscara, é dupla proteção. Mesmo se uma máscara não estiver 100% selada, ainda haverá uma redução significativa no risco de transmissão. ”

"Originalmente, eu concordei que apenas pessoas doentes deveriam usar máscaras", disse Linsey Marr, engenheira ambiental que estuda a transmissão de doenças. "Depois de observar essa pandemia, agora penso que, se tivéssemos um suprimento infinito de máscaras, todos deveriam usá-las quando saírem em público". Benjamin Cowling, um epidemiologista de doenças infecciosas, concordou: “Se houvesse um suprimento abundante de máscaras faciais baratas, acredito que haveria uma recomendação para mascarar em massa. Precisamos considerar o uso de máscaras no futuro, pois os suprimentos permitem e desenvolvemos diretrizes baseadas em evidências para versões caseiras. ”

Dada a escassez de respiradores e máscaras cirúrgicas em muitas partes do mundo, empresas têxteis, cientistas e alfaiates cidadãos estão correndo para inventar e criar alternativas. Hanes, Fruit of the Loom e Parkdale Mills estão fabricando máscaras a partir de roupas íntimas de três camadas. O estilista Christian Siriano e suas dez costureiras esperam produzir milhares de máscaras por semana. A empresa de tecidos Joann lançou tutoriais em vídeo para costurar máscaras em casa. Os cientistas de Hong Kong estão ensinando as pessoas a fazer uma máscara de papel de seda, toalhas de papel, fita adesiva e uma gravata, juntamente com uma pasta de arquivo transparente presa aos óculos para servir de proteção facial. Joe Fan, diretor executivo assistente de hospital da Universidade de Hong Kong, diz que a máscara de papel pode filtrar partículas submicrônicas entre 80 a 90%, além de uma máscara cirúrgica, mas esses dados ainda não foram publicados ou replicados por outros pesquisadores. Os engenheiros da Universidade de Stanford estão investigando como transformar o isopor em uma malha fina que poderia ser uma subistituto para o filtro de plástico usado nas N95s. Enquanto isso, outros pesquisadores estão explorando a possibilidade de esterilizar máscaras com calor de vapor ou de peróxido de hidrogênio, para que os funcionários do hospital possam reutilizá-las com segurança. Máscaras de tecido caseiras devem ser frequentemente fervidas ou lavadas.

Como o cirurgião geral, os críticos do uso de máscaras universais argumentam com frequência que a maioria das pessoas não usa máscaras adequadamente e podem se infectar acidentalmente no processo (as máscaras sempre devem ser removidas por suas cordas ou presilhas, e não tocando na parte frontal contaminada) . Os defensores afirmam que quaisquer micróbios presos na máscara de alguém são micróbios que eles inalariam e que a evidência direta de dano pelo uso incorreto da máscara é escassa. As doenças respiratórias, como a gripe e o Covid-19, são transmitidas principalmente por gotículas expelidas do nariz e da boca. Ao cobrir essas partes do corpo, as máscaras combatem as doenças respiratórias em sua fonte. "Para ser sincero, é senso comum", diz Tang. "Se você colocar algo na sua frente, isso ajudará mais do que não." Se um número suficiente de pessoas usar máscaras pelo menos um pouco corretamente pelo menos uma parte do tempo, os benefícios gerais poderão ser dramáticos. Uma análise de 2011 de estudos de alta qualidade constatou que, entre todas as intervenções físicas usadas contra vírus respiratórios - incluindo lavagem das mãos, luvas e distanciamento social - as máscaras tiveram melhor desempenho, embora uma combinação de estratégias ainda fosse ótima.

As máscaras são mais do que armaduras físicas contra doenças - elas também nos tornam mais psicologicamente resistentes. Parece que estamos conectados para tocar incessantemente nossos rostos. Além de interceptar nossos dedos, as máscaras podem alterar nossos hábitos, ensinando-nos a não alcançar nossos rostos em primeiro lugar. As máscaras funcionam ainda como um importante sinal social. Em 1919, inspiradas pelo uso americano de máscaras para combater a gripe e ansiosas por abraçar a modernidade ocidental, as autoridades de saúde japonesas começaram a recomendar que as pessoas usassem máscaras nas multidões, no transporte público e em qualquer lugar que pudesse representar um alto risco de infecção. "A nação foi reunida através da máscara", que forneceu "uma sensação de controle sobre a ameaça invisível de uma pandemia", escreve o sociólogo Mitsutoshi Horii. O surto de influenza aviária em 2004 reforçou a importância cultural das máscaras no Japão. O uso habitual de máscaras tornou-se um "dever cívico", tanto para proteger os outros quanto para assumir a responsabilidade por si mesmo.

Considerando o quanto o governo dos EUA estragou sua resposta à pandemia em andamento e o quão melhor a maioria dos países asiáticos se saiu até agora, é difícil acreditar que o Japão tenha considerado a progressão da administração americana de um surto viral. Se o governo federal dos EUA tivesse ouvido avisos de especialistas sobre uma pandemia inevitável e tomado as precauções necessárias anos atrás - investindo na produção de máscaras domésticas, por exemplo -, não teríamos hoje uma escassez tão terrível de equipamentos médicos básicos. Fabricantes de máscaras em todo o mundo estão trabalhando horas extras e expandindo suas operações, mas permanece incerto se eles atenderão à crescente demanda; algumas das máquinas necessárias custam milhões de dólares e levam meses para serem construídas.

Mesmo que a produção aumente dramaticamente, as máscaras devem ser enviadas aos profissionais de saúde e pacientes antes de qualquer outra pessoa. As N95s são especialmente cruciais para a equipe do hospital que realiza intubações e outros procedimentos que geram aerossóis infecciosos. Felizmente, as evidências disponíveis sugerem que, para a maioria das pessoas, na maioria das situações, uma N95 não é uma forma necessária de proteção contra o Covid-19. Se eventualmente tivermos um excesso de máscaras cirúrgicas, que são muito mais confortáveis ​​e acessíveis do que os respiradores e ainda oferecem excelente proteção, elas seriam a escolha ideal para a máscara universal. Enquanto isso, máscaras caseiras feitas de tecido respirável são a melhor opção e certamente melhor do que nada. Um pedaço de pano nunca será tão bom quanto um filtro, mas ainda pode abafar o peso de uma tosse ou espirrar e impedir as gotículas respiratórias de outras pessoas. Os vizinhos devem formar equipes de alfaiates. Os cientistas devem continuar estudando a melhor forma de desinfetar e reutilizar máscaras. Os engenheiros devem reinventar a máscara médica completamente, substituindo as variedades descartáveis ​​por algo mais durável, sustentável, talvez até auto-higienizante.

Para superar a crise atual, precisamos convocar mais do que engenhosidade e indústria. Nós precisamos de solidariedade. À medida que nos aproximamos de uma fase da pandemia na qual as pessoas podem se misturar novamente, mas ainda não há vacina - e, portanto, ainda há uma chance de novos surtos -, a máscara universal pode se tornar ainda mais imperativa. Os EUA precisam desesperadamente reviver a ética encarnada pelas legiões de rostos envoltos em gaze nas fotos de 1918. "Você deve usar uma máscara não apenas para se proteger, mas também para seus filhos e seu vizinho", afirma a Cruz Vermelha.

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